¿Mal utilizado o mal entendido? La historia del índice de masa corporal

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Lo más probable es que haya encontrado la métrica del índice de masa corporal ('IMC') en algún momento de su vida.

Esta medida se ha vuelto cada vez más común como indicador de salud y, a medida que se nos advierte cada vez más sobre la epidemia de obesidad que se extiende por todo el mundo, es casi imposible ignorar las estadísticas que se centran en el IMC.

Entonces, ¿qué es el IMC? ¿Cuándo se inventó y qué mide exactamente?

Índice
  1. El índice de masa corporal para tontos
    1. Controversias
  2. El nacimiento del IMC
  3. Uso creciente
  4. Las muy calumniadas llaves de Ancel
  5. El IMC: ¿Mal utilizado o mal entendido?

El índice de masa corporal para tontos

En pocas palabras, el IMC es una medida de la grasa corporal basada en la altura y el peso que se aplica a hombres, mujeres y niños. Su ventaja es que es una forma rápida y fácil de determinar la salud de una persona y es comprensible tanto para los médicos como para sus pacientes. Diablos, incluso puedes medirlo tú mismo. Una vez que le hayan dado su IMC, compare su puntaje con el gráfico que se muestra arriba y listo, averigüe si tiene bajo peso, normal, sobrepeso u obesidad.

Esto no está exento de dificultades, ya que muchas personas se han manifestado en contra del aire de autoridad inmerecido que los medios de comunicación y ciertos grupos de salud le dan a la tabla de IMC.

Controversias

Un punto de discordia para muchas personas es el hecho de que ignora por completo el porcentaje de grasa corporal de una persona, que podría decirse que es un indicador de salud más importante. Después de todo, muchos atletas profesionales caen en la categoría de obesos en la tabla de IMC, muchas personas "normales" de hecho no son saludables y muchas personas con sobrepeso son saludables.

arnold¿Este hombre parece obeso?

Esto plantea la pregunta, ¿cómo terminamos usando esta medida en primer lugar?

El nacimiento del IMC

En el siglo XIX, Adolphe Quetelet , uno de los estadísticos más influyentes del siglo, buscó definir a un hombre normal.

Esta no fue una hazaña fácil ya que Quetelet quería saber todo, desde la fuerza promedio del brazo hasta la edad promedio para contraer matrimonio. Con la esperanza de derivar un nuevo medio de la ciencia llamado "física social", Quetelet finalmente "descubrió" el Índice de Masa Corporal.

Usando datos de varios cientos de sus compatriotas belgas, Quetelet notó que el peso de sus compatriotas variaba en proporción al cuadrado de la altura, en lugar de que el peso fuera directamente proporcional a la altura como se había supuesto anteriormente. Esto significó que la suposición anterior de que las personas un 10 % más altas que el promedio pesaban un 10 % más se reemplazó por la suposición de que las personas un 10 % más altas que el promedio tendían a pesar un 21 % más.

En 1832, hizo públicos sus resultados en las Actas de la Academia de Ciencias. Su artículo, titulado ' Recherches sur le poids de l'homme aux différent âges ' (Investigación sobre el peso del hombre a diferentes edades) fue recibido con los brazos abiertos por sus compatriotas. Sus hallazgos fueron tan bien recibidos que Quetelet publicó posteriormente un libro ( Tratado sobre el hombre y el desarrollo de sus aptitudes)  en 1835 sobre el tema.

En el trabajo, Quetelet insistió en que sus observaciones sobre las medidas de peso eran correctas. Tomemos como ejemplo el siguiente extracto del Capítulo Dos

Si el hombre aumentara por igual en todas las dimensiones, su peso en las distintas edades sería como el cubo de su altura. Ahora, esto no es lo que realmente observamos. El aumento de peso es más lento, excepto durante el primer año después del nacimiento; entonces la proporción que acabamos de señalar se observa con bastante regularidad. Pero después de este período, y hasta cerca de la pubertad,  el peso aumenta casi como el cuadrado de la altura .

El aumento de peso vuelve a ser muy rápido en la pubertad y casi se detiene después del vigésimo quinto año. En general, no nos equivocamos mucho cuando suponemos que durante el desarrollo los cuadrados del peso a diferentes edades son como las quintas potencias de la altura; lo que naturalmente lleva a esta conclusión, al sostener la constante de gravedad específica, que el crecimiento transversal del hombre es menor que el vertical.

Aunque el ' Tratado sobre el hombre'  se tradujo a varios idiomas en el siglo XIX, su influencia se mantuvo solo entre la comunidad médica. No fue sino hasta el siglo XX que la medición del IMC comenzó a infiltrarse en la sociedad popular.

Uso creciente

engordando

A principios de la década de 1900, estaba claro que las enfermedades estaban relacionadas de alguna manera con el exceso de grasa corporal, algo que interesó mucho a los actuarios que veían cada vez más reclamos para sus asegurados obesos.

El creciente número de reclamantes llevó a Louis I. Dublin , vicepresidente de Metropolitan Life Insurance Company y él mismo estadístico, a buscar un medio para clasificar a los de mayor riesgo. Dublin fue el primero en liderar el desarrollo de tablas de pesos normales, basadas en los pesos medios registrados para una determinada altura. Algo que sin duda habrás notado, que es exactamente lo que había hecho Quetelet un siglo antes.

A medida que Dublin recopilaba más y más datos, se enfrentaba a una gama muy amplia (sin doble sentido) de pesos para personas del mismo sexo y altura. Para ayudarse a sí mismo a filtrar todos los números, Dublin dividió la distribución del peso a una altura determinada en tercios y los etiquetó como marcos "pequeño", "mediano" y "grande".

Los pesos medios de esos tercios se denominaron entonces pesos "ideales". Cualquiera que pesara entre el 20 y el 25 % del peso "ideal" se consideró que tenía un peso inferior al normal y cualquiera que tuviera entre el 70 y el 100 % del peso "ideal" se consideró obeso mórbido. A los efectos del seguro, se consideró peso no deseado entre el 20 y el 25 % y la obesidad mórbida entre el 70 y el 100 % por encima del peso deseable para una determinada estructura.

Cuando quedó claro para los rivales de Metropolitan Life que había una correlación entre las características físicas y la morbilidad, las tablas de IMC se convirtieron en la norma para calcular las primas de seguros. A pesar de que las tablas de IMC se convirtieron en la norma en el período de entreguerras, no fue hasta la década de 1970 que la comunidad médica comenzó a utilizarlas en masa.

Las muy calumniadas llaves de Ancel

claves de cancelación

Ancel Keys , el hombre a menudo acusado de liderar los movimientos anti-grasa de los años 70 y 80, también influyó en la proliferación de tablas de IMC entre los médicos. En 1972, Physiology publicó "Indices of Relative Weight and Obesity", un estudio histórico de más de 7400 hombres en cinco países que examinó qué fórmula de altura y peso coincidía mejor con el porcentaje de grasa corporal de cada sujeto, medido de manera más directa. Keys intentaba resolver el largo debate de una década entre la comunidad médica sobre qué fórmula medía mejor la obesidad y la esperanza de vida.

Sorprendentemente, la fórmula de Quetelet, peso dividido por la altura al cuadrado, resultó ser la más fiable. Discutiendo sus resultados, Keys acuñó un nuevo nombre para la fórmula de Quetelet, el  índice de masa corporal .

El índice de masa corporal difería ligeramente de las categorías simples utilizadas por las compañías de seguros en que dividía el peso por la altura al cuadrado en lugar de utilizar porcentajes del peso corporal. La aceptación del IMC permitió a investigadores, epidemiólogos y médicos realizar mediciones fáciles y económicas. Curiosamente, fue en la década de 1970 cuando nacieron los informes de salud a gran escala gracias a la facilidad de medir el IMC.

En 1985, los Institutos Nacionales de la Salud de los Estados Unidos comenzaron a definir la obesidad según las cifras del IMC. En un principio, los umbrales de obesidad se establecieron en el percentil 85 del IMC para cada sexo: 27,8 para hombres y 27,3 para mujeres. Luego, en 1998, los NIH cambiaron las reglas: consolidaron el umbral para hombres y mujeres, aunque la relación entre el IMC y la grasa corporal es diferente para cada sexo, y agregaron otra categoría, “sobrepeso”. Los nuevos puntos de corte (25 para el sobrepeso, 30 para la obesidad) eran números agradables y redondos que los médicos y los pacientes podían recordar fácilmente.

El IMC: ¿Mal utilizado o mal entendido?

escalas con calculadora

Curiosamente, Ancel Keys nunca quiso que el IMC se usara como una medida de la obesidad con su artículo original advirtiendo explícitamente contra el uso del índice de masa corporal para las clasificaciones individuales.
Keys sabía que un número simple y agradable como el IMC no podía tener en cuenta diferenciales como el género, la edad, la masa muscular, la densidad ósea, etc. Keys simplemente estaba tratando de encontrar un medio para realizar estudios de salud a gran escala con la mayor precisión posible. El IMC era un medio para un fin y no un número infalible.

Lamentablemente, parece que las súplicas de Keys pueden haber caído en saco roto, ya que todos, desde la Organización Mundial de la Salud hasta su médico local, utilizan el IMC como indicador de salud y, lo que es más importante, como indicador de obesidad. En los últimos años, cada vez más personas critican el IMC, etiquetándolo como una medida anticuada que no tiene en cuenta la grasa corporal. Es difícil no estar de acuerdo con ellos.

A medida que el mundo se enfrenta a una crisis de peso cada vez más problemática, se hace evidente que el IMC debe dejarse de lado para mediciones individuales y se debe introducir un nuevo método. Solo así podremos tener una idea real de la salud de una persona.

Sobre el Autor

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Dr. Conor Heffernan

El Dr. Conor Heffernan fue profesor asistente de Estudios Deportivos y Cultura Física en la Universidad de Texas, Austin. El Dr. Heffernan ahora reside en Belfast, impartiendo conferencias de Sociología del Deporte en la Universidad de Ulster; que se especializa en la salud europea y americana.

Al Dr. Heffernan le apasionan las historias públicas, lo que lo llevó a convertirse en el fundador de Physical Culture Study en 2015, un sitio web de historia donde sus artículos han acumulado cientos de miles de lectores en los últimos 8 años.

La investigación del Dr. Heffernan se centra en el surgimiento de las culturas de la salud y el cuerpo en los siglos XIX y XX, específicamente en relación con la educación física, el entrenamiento militar y los gimnasios. El trabajo del Dr. Heffernan también ha implicado examinar la naturaleza de transición de las dietas en el siglo XX. Le gusta levantar pesas y comer sano en su tiempo libre.

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