Sandow el domador de leones

león de arena

león de arenaAunque es más sinónimo de culturismo que de lucha libre, a fines de la década de 1890 Eugen Sandow, el hombre al que muchos atribuyen el físico perfecto, luchó contra un león enjaulado frente a una audiencia estadounidense.

La pelea se llevó a cabo durante la extensa gira de Sandow por los Estados Unidos bajo la tutela del promotor Florenz Ziegfeld . Tal vez como era de esperar, muchos vieron el evento como un ejercicio inútil durante el cual un león medio aturdido golpeó perezosamente al showman prusiano.

La publicación de hoy se centra en las circunstancias que llevaron a este extraño encuentro, la pelea en sí y sus consecuencias, para explorar hasta dónde estaba dispuesto a llegar Sandow para promover su cuerpo y su negocio.

Índice
  1. ¿Por qué un león?
  2. Grandes esperanzas pero malos resultados
    1. No existe tal cosa como la mala publicidad, ¿verdad?

¿Por qué un león?

La decisión de enfrentar a Sandow contra un león de 650 libras en un combate de lucha 'Atrapa como puedas' no fue el resultado de una planificación meticulosa. De hecho, la pelea solo ocurrió después de la cancelación de un combate de lucha libre de circo entre un oso pardo y un león.

El enfrentamiento oso-león propuesto había sido una creación del coronel Daniel Boone, un director de circo con sede en California que buscaba atraer a más multitudes a sus eventos.

Cuando el público se enteró de que un oso grizzly pelearía contra un león, la reacción fue notablemente mixta. Algunos se apresuraron a comprar boletos que oscilaban entre $10 y $20, mientras que otros, como la Sociedad para la Prevención de la Crueldad hacia los Animales, buscaron prohibir la pelea.

Al final, fue este último quien ganó, ya que las autoridades legales prohibieron rápidamente la pelea propuesta, lo que dejó a Boone con un problema. Había vendido boletos para una pelea de leones y comprensiblemente dudaba en devolver el dinero.

Al percibir la oportunidad de ganar dinero rápido, Florenz Ziegfeld, el hombre responsable de manejar la gira de Eugen Sandow por los Estados Unidos en 1894, intervino.

El razonamiento de Ziegfeld era simple. Si bien la ley prohibía los combates entre dos animales, no decía nada sobre un animal y un hombre. Además, se creía que el hombre en cuestión, Eugen Sandow, era uno de los hombres más fuertes que existían. ¡En todo caso, sería una pelea pareja! (O eso le haría creer el material promocional).

En la semana previa a la pelea, Sandow apareció en numerosos periódicos de California en un intento por conseguir apoyo para su último truco publicitario. Cuando se le preguntó acerca de sus motivos, Sandow dijo a los periodistas que, debido a que estaba interesado en probar los límites de la fuerza humana, había decidido hacer lo que nadie más había hecho: luchar contra un león.

La publicidad de Ziegfeld fue aún más grandiosa ya que los últimos días antes de la pelea, el excéntrico promotor le dijo a la gente que Sandow estaba arriesgando la vida para pelear contra un león devorador de hombres que estaba hambriento de sangre.

¿Sobreviviría el hombre más perfectamente desarrollado del mundo? ¿Sandow domaría al león o el león domaría a Sandow?

Grandes esperanzas pero malos resultados

Sandow domador de leonesNat Pendleton recreando la pelea para la película de 1936, 'El gran Ziegfeld'

Cuando llegó la noche de la pelea el 22 de mayo de 1894, quedó claro que la promoción de la pelea había sido un éxito. Cuando se apagaron las luces del escenario, más de 3.000 espectadores habían llegado para ver a Sandow enfrentarse a su mayor enemigo.

Sin embargo, los signos de interrogación surgieron rápidamente cuando el león entró en la arena de lucha enjaulada.

Aunque indudablemente temible a su manera, el león (apodado 'Comodoro') parecía menos apto para pelear. Envejecido y desanimado, estaba claro que este animal había visto días mejores.

Las garras del león estaban visiblemente cortadas y algunos sospechaban que el animal había sido drogado antes de la pelea para proteger a Sandow.

Como contaron Cynthia Brideson y Sara Brideson en su biografía de Ziegfeld, lo que siguió a continuación fue nada menos que una farsa.

Sandow levantó los puños como si se preparara para boxear con otro hombre. El león le bostezó. Sandow tiró de los bigotes del gran felino para despertarlo. El león se levantó a medias, pero luego volvió a acostarse.

Sandow luego agarró la melena del león, pero el gato no hizo nada más que arrojar aserrín en la cara del hombre fuerte con la cola.

En un intento por salvar la velada, Sandow levantó al león como si fuera un gato doméstico y lo llevó por el ring. El león parecía disfrutar de ser cargado, lo que solo enfureció más a la multitud.

La pelea terminó rápidamente con Sandow declarado ganador. Cuando el coro de abucheos se calmó y una multitud descontenta se fue a casa, los periódicos locales comenzaron sus valoraciones.

No existe tal cosa como la mala publicidad, ¿verdad?

La reacción de los periódicos estadounidenses fue innegablemente crítica. Según el  San Francisco Hall , la pelea había sido un asunto terriblemente unilateral que había enfrentado a un león débil contra un "gladiador de la época moderna".

Que el león "no haya jugado en absoluto" sirvió para ilustrar la asimetría de los asuntos. De manera similar, reinaron otras críticas, con un periódico que eligió satirizar el combate a través de la caricatura que se muestra a continuación, mientras que otros comenzaron a cuestionar tanto a Boone como a Ziegfeld sobre la salud del león.

león de arenaSandow contra un comodoro encadenado

Aunque no afectó la reputación o el prestigio de Sandow de manera real, la pelea tuvo repercusiones significativas para Ziegfeld, quien pasó varios años antes de regresar a California con un evento promocional. La pelea de leones le había enseñado que sus habilidades de marketing no eran infalibles.

Sandow luego logró convertir la pelea en una pelea apasionante en su manual de 1897  Fuerza y ​​cómo obtenerla . Mostrando una memoria a corto plazo notablemente pobre, Sandow les contó a los lectores sobre sus heroicos esfuerzos.

Que nunca se diga entonces que Sandow era un mal vendedor. Para divertirse, puede leer su descripción completa de una pelea a continuación con la advertencia de que el relato histórico de la pelea por parte de otros pinta una imagen completamente diferente.

Quizás la más grande, ciertamente la más emocionante, de todas mis experiencias es la que estoy a punto de relatar. Es la historia de mi pelea de leones en San Francisco.

Yo estaba actuando en esa ciudad occidental en el momento de la feria de mediados de invierno, que siguió a la Exposición de Chicago. En relación con esta feria, el coronel Bone exhibía una gran colección de animales salvajes. Un día anunció una pelea a muerte entre un león y un oso. Para la ocasión se levantó una tremenda carpa, con capacidad para veinte mil personas. Miles y miles de personas habían comprado entradas, cuando la policía emitió una orden prohibiendo la función, y el espectáculo propuesto tuvo que ser abandonado.

Se me ocurrió la idea de que debería tomar el lugar del oso y medir mi fuerza contra la del rey del bosque. Por supuesto, siempre existe entre el hombre desarmado y la bestia esta desventaja, que la bestia tiene armas naturales en sus dientes y garras, mientras que un hombre no tiene nada que lo ayude en la lucha. Este león, además, era un animal particularmente furioso. Sólo una semana antes hizo una comida de su guardián. Me he encontrado con muchos leones en varios lugares, y esta bestia era ciertamente la más grande y hermosa de todas.

Estaba completamente preparado para enfrentarlo tal como era, siempre que pudiera tener un equivalente para sus garras en una daga corta o algún arma similar; pero la ley en América, como en Inglaterra, es justamente muy severa contra la crueldad con los animales, y la daga, por supuesto, no podría permitirse. Si deseaba encontrarme con la bestia, la única manera era pelear con él como lo haría con un hombre, completamente desarmado.

Como no existe una ley para prevenir la crueldad hacia los hombres, no hubo objeción a este método, aunque el Coronel Bone, así como mis propios amigos, insistieron en que si iba a haber una pelea, debía ser una lucha entre la fuerza bruta y la fuerza humana. . En resumen, habría que poner guantes en las patas del león para evitar que me despedazara con sus garras, y habría que ponerle un bozal en la cabeza. Incluso con estas precauciones se me aconsejó no continuar con el concurso.

“Con su fuerza”, dijo el coronel Bone, “te arrancará la cabeza”. Pero, personalmente, no tenía miedo, solo estaba ansioso por que comenzara el concurso. En consecuencia, se hizo el compromiso y se anunció audazmente "Una pelea de leones con Sandow". El anuncio conmocionó a las ciudades de cientos de kilómetros a la redonda, y para estar completamente equipado para una actuación que seguramente atraería a miles y miles de personas, decidí ensayar mi pelea con el león de antemano.

En consecuencia, se hicieron los preparativos y, con mucha dificultad, el león fue enguantado y amordazado. Varios hombres con lazos y cadenas tardaron algunas horas en realizar esta operación, pues no sólo debían protegerse de la fuerza avasalladora del animal, sino que debían proceder con cautela para no lastimarlo.

Se trajo una gran jaula, que medía setenta pies de ancho, y en ella el coronel Bone, uno de los domadores de leones más experimentados, dejó entrar al animal. Había pocas personas presentes, pero entre ellas estaba mi manager, ese Ziegfeld pequeño, alto, delgado y grande, con una cara blanca como la nieve.

No hay duda de que el Sr. Ziegfeld y la pequeña compañía sintieron agudamente la posición, porque, aunque personalmente tenía confianza en mí mismo, y la confianza en la victoria es siempre la mitad de una batalla ganada, sin embargo, los que estaban alrededor no estaban seguros de la cuestión. y había cierto temor de que mi primera pelea con un león pudiera ser la última.

Sin embargo, habiendo fijado mi propósito, entré en la jaula, desarmado y desnudo hasta la cintura. El león, con furia en los ojos, se agachó listo para saltar. Habiendo leído mucho sobre los métodos del león, no estaba desprevenido para esta forma de ataque.

Cuando hizo su último esfuerzo para dar un tremendo salto, di un paso bruscamente hacia un lado y no dio en el blanco. Me volví rápidamente antes de que tuviera tiempo de recuperarse por completo, lo agarré por la garganta con el brazo izquierdo y por el medio con el derecho. De esta manera, aunque pesaba 530 libras, lo levanté a la altura de mi hombro, le di un fuerte abrazo para asegurarle que había que respetarme y lo tiré al suelo.

Superado así en su primer intento, el león rugió de rabia. Corriendo ferozmente hacia mí, levantó su enorme pata para darme un fuerte golpe en la cabeza. Por el momento, sintiendo el silbido de la garra del león al pasar por mi cara, realmente pensé que el comentario del Coronel Bone de que me arrancaría la cabeza sería cierto. Afortunadamente esquivé mi cabeza justo a tiempo y conseguí un buen agarre alrededor del cuerpo del león, con mi pecho tocando el suyo y sus pies sobre mis hombros.

Ahora vino la pelea; cuanto más lo abrazaba, más me arañaba y rasgaba, y aunque tenía los pies enguantados, rasgó mis medias y partes de mi piel. Pero lo tenía como en un vicio, y sus esfuerzos por escapar fueron infructuosos. Eligiendo el momento oportuno, lo arrojé lejos de mí. El coronel Bone y mi manager me gritaban que saliera de la jaula, ya que ya había hecho suficiente y la furia del león no tenía límites.

Sin embargo, antes de irme estaba decidido a probar solo otra hazaña. Alejándome del león, me paré de espaldas a él, invitándolo así a saltar sobre mí. No tuve que esperar muchos momentos.

Saltó justo sobre mi espalda. Alzando los brazos, agarré su cabeza, luego lo agarré firmemente por el cuello y, en un solo movimiento, lo disparé limpiamente sobre mi propia cabeza al suelo frente a mí. El coronel Bone se apresuró a entrar en la jaula, disparó dos revólveres para mantener alejado al león y salí con las piernas desgarradas, el cuello arañado y con arañazos por todo el cuerpo, pero sentí que había dominado a ese león y que debería tener poca dificultad en dominarlo de nuevo en la actuación que se iba a dar al día siguiente en público.

Cuando llegó la hora de la pelea, la enorme carpa que albergaba a veinte mil personas estaba literalmente abarrotada por todas partes. La jaula con el león estaba afuera, y mientras le ponían los guantes y el bozal se puso tan furioso que rompió dos cadenas de hierro que lo ataban y se soltó.

La gente gritó, los mismos hombres que un momento antes se jactaban de su valentía, fueron los primeros en huir, y hubo una estampida general. Pero en el momento en que el león vio mis ojos fijos sin miedo y con firmeza en él, pareció paralizado. El coronel Bone se acercó y sacó su revólver, diciéndome que no le quitara los ojos de encima, que lo tenía en mi poder. Mientras ambos permanecíamos inmóviles, le acercaron la jaula a la cabeza, y con un diestro movimiento lo puse de espaldas, y una vez más quedó prisionero. Los guardianes intentaron nuevamente enguantarlo, y después de una gran lucha lo lograron.

Luego vino la escena en la arena, el león apareció primero y cuando entré todo el lugar se estremeció con vítores y aplausos. A través de toda esa vasta asamblea corrió un estremecimiento de gran excitación, y los fotógrafos estaban allí listos para tomar fotografías instantáneas de las diversas posiciones de la lucha con el león. Pero tan pronto como entré en la jaula, el animal se encogió.

Sabía que yo era su amo y se negó a luchar. Sintiendo que la audiencia se sentiría tristemente decepcionada, traté de incitarlo, pero nada lo conmovió. La mayoría de las bestias son cobardes en el fondo, y este león, que se encontró con su pareja en el ensayo, se negó a ceder.

Por fin agarré su cola y la torcí. Esto fue lo único que lo conmovió. Cuando dio un salto hacia mí, lo esquivé, me di la vuelta, lo recogí y luego lo tiré al suelo.

La pelea duró apenas dos minutos. El león, reconociendo que mi fuerza era demasiado para él, no pelearía más. Aunque lo levanté y caminé alrededor de la arena con él sobre mis hombros, permaneció tan firme como una roca y tan silencioso como un cordero. La feroz pelea en el ensayo había subyugado su coraje.

Estaba claramente conquistado. Tenía miedo de que mi público se sintiera decepcionado con la relativa mansedumbre de los procedimientos, pero, por el contrario, todos parecían completamente satisfechos, y "la pelea del león con Sandow" fue durante mucho tiempo el tema de conversación del día en San Francisco.

Si bien hay mucho que admirar sobre Sandow , su capacidad para transmitir la verdad a menudo era sospechosa. Desde las cifras infladas de la multitud hasta las percepciones de la pelea, los escritos posteriores a la pelea de Sandow fueron el material de fantasía y demostraron que el hombre de negocios nacido en Prusia siempre buscó promocionarse a sí mismo independientemente de la realidad.

¡Un recordatorio oportuno para no creer todo lo que proviene de la industria del fitness!

Sobre el Autor

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Dr. Conor Heffernan

El Dr. Conor Heffernan fue profesor asistente de Estudios Deportivos y Cultura Física en la Universidad de Texas, Austin. El Dr. Heffernan ahora reside en Belfast, impartiendo conferencias de Sociología del Deporte en la Universidad de Ulster; que se especializa en la salud europea y americana.

Al Dr. Heffernan le apasionan las historias públicas, lo que lo llevó a convertirse en el fundador de Physical Culture Study en 2015, un sitio web de historia donde sus artículos han acumulado cientos de miles de lectores en los últimos 8 años.

La investigación del Dr. Heffernan se centra en el surgimiento de las culturas de la salud y el cuerpo en los siglos XIX y XX, específicamente en relación con la educación física, el entrenamiento militar y los gimnasios. El trabajo del Dr. Heffernan también ha implicado examinar la naturaleza de transición de las dietas en el siglo XX. Le gusta levantar pesas y comer sano en su tiempo libre.

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